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A year on the road and a birthyear with the Sun

Dear friends:

Last March 2 it was a year since I flew out of Mexico and started this second round-the-world trip. I’m in Nairobi now, which has trapped me just as it did back in 2005. And, as I decided that I will turn 40 once and only once (not tempted to repeat), I won’t have a birthday, but a birthyear with the Sun. Therefore, I’m also starting here a series of celebrations which should follow the fireball in the sky: from South to North as the Boreal Summer approaches and the Austral one heads off, and from East to West as the light chases away the darkness.

In this year I have seen things that have made me feel ever more amazed about our world, its nature and its peoples.

First of all, I watched in big close-up the Iranian Green Revolution. It was a unique chance to witness the bravery, generousity and glamour of a wonderful people rebelling against the military-religious dictatorship that rules them. If it was only for this experience, the whole trip is worth it. As long as the authoritarian regime is in place, I won’t be welcome back in Iran, which makes me very sad. But I believe in the Iranians and trust that they will get rid of that fanatic, corrupt cast of pious cheaters, liars and killers. I wrote a book on what I saw and heard, which shall be on sale in Spain (a little later in Mexico and Argentina) by mid-April. It’s title is “La ola verde. Crónica de una revolución espontánea” and it will be published in Barcelona by Los Libros del Lince. It’s in Spanish, of course, and though you can dismiss the possibility that some foreign publisher would like to acquire it and translate it into English, this is not very likely. As one English writer puts it, “we English native speakers stopped reading foreign language authors since Voltaire was alive”. Hope dies last, of course, so we’ll see.

I’ve also seen the pledge of the Uyghur people from Kashgar, pushed far from their homes as the Old City, a crucial stage on the Silk Road, was being bulldozed by the Chinese government to build huge appartment blocks in its place. I saw huge Buddhas in the Mogao caves and six-hundred metres sand dunes nearby, in Dunhuang. I crossed the snowed Pamirs and the Tian Shan, now in Kyrgyzstan, where my belongings ended in some thieves’ hands. Then, in Uzbekistan, I went to the now-defunct Aral Sea, where ship corpses strangely lie on the sand in the middle of the desert.

Iran was the highlight. But I was almost caught by the police commiting journalistic crimes and had to escape to Armenia, where I made a detour to Nagorno-Karabakh and the occupied, utterly destroyed Azeri city of Aghdam. In Georgia, I went up to Kazbegi, a wonder in the Greater Caucasus, in Georgia. Then I took a little holiday. Sort of, because I went to Barcelona to write the book, but my dear Catalina and many other friends, old and new, made me feel the most welcome.

Back on the road, I went to the Turkish Kurdistan and then to one of the most amazing cities on Earth, Istanbul, where I was also warmly received. In fact, this part of the trip makes a big contrast with the Central Asian one, which was tough for many reasons, being the main one a deep feeling of isolation. Now, and for months, I’ve met lovely people in almost every place. Like Beirut, Damascus, Aleppo, Nicosia, Tel Aviv, Accre, Jerusalem, Ramallah… and Mama Africa: it was a coming back home. Uganda, Congo (with it’s volcanic eruptions, an eclipse, gorillas), Ruanda, Uganda again… and now Kenya.

So here I am, reporting on a year on the road… and inviting everyone to join me in this birthyear with the sun…

No time for siesta. Life is fiesta!!!

The celebrations actually started in Kampala’s Backpackers on New Year’s Eve and following weeks, with Sean, Adam, Kate, Clare, The Prince Formerly Known as Frankie, Andy, Rafa, Peter, Rachel and so many more! Nakasero nights, Kololo nights… Kabalagala nights and mornings! What a start!

And then Nairobi, with Laura, Melanie, Waireri, Sheila, Waringa, Cynthia, Peaches, David, Ben, David “Hacienda”, Wendy “Paloma”, “Rodríguez” and again, Adam, who took a few days off to celebrate with me in Westlands, Langata, Hurlingham and… well, not yet, but Madhouse should appear at some point.

What next?

Well, be aware: A party! Coming soon to a venue near you!

Next in line are:
Following the Sun from South to North: up to Cairo, by mid-March; Tel Aviv, late this month; and Istanbul, late April.

Then, from East to West: Barcelona, late May; Madrid, in June; and Mexico City!!! in… well, all this is temptative, so let’s say August.

The celebrations will have covered, by then, 8 cities in four continents.

Naturally, Mexico City’s celebrations should be rather quiet, my body will be quite diminished after all this, and well, it’s 40… but I paid everything I owed and was punished for every sin in the deserts of Central Asia and Iran, this is my only 40th birthyear, and that’s my beloved city!

(And the celebrations threaten to connect with the 200th anniversary of Mexico’s independence, in September… dammit!)

So, as you see, I’m not as serious as you no doubt thought I was. And you are welcome to be as unserious as you can in any, or all, of these fiestas!

Happy bithyear!

Con amor, Témoris

A year on the road

Today, March 2, but one year ago, I flew from Mexico to China and started this second round-the-world trip. I crossed Asia from East to West following the Silk Road, perceived the growing anger in China’s Uyghur inhabitants, resisted repeated police abuse in Kyrgyzstan, climbed ships stranded on dunes in the dissapeared Aral sea in Uzbekistan, witnessed a Green Revolution in Iran, sneaked into a closed military zone in a thoroughly destroyed city in Nagorno-Karabakh, survived a car race on a narrow mountain road in the Greater Caucasus, wrote a book in Barcelona, talked to a former Kurdish fighter in Turkey, got a Muslim name in Şanlıurfa (just the name), attended Friday noon prayers in Damascus’ Umayyad mosque, listened to foreign female domestic workers who had been enslaved in Lebanon, enjoyed tea with Bedouins in Palmyra, walked the ghostly buffer zone in Cyprus, sensed the hopeless hatred in Jerusalem, interviewed Palestinian hiphoppers in Ramallah, got lost in Petra, watched a solar eclipse and a volcanic eruption, and met great men and gorillas in the Heart of Darkness (Congo), felt the sadness of the genocide in Rwanda, spoke to a pious Christian pastor who wants to kill gay people in Uganda, and came to Kenya to visit old friends.

12 months on the road…

Asia Central: El Gran Juego y la Madre Sollozante


Los regímenes dictatoriales o semi-autoritarios de Uzbekistán, Kirguistán y Turkmenistán han aprendido a usar las ambiciones de las grandes potencias para consolidar su dominio sobre la población. Publicado en ESQUIRE (agosto de 2009)

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Uzbekistan’s, Kyrgyzstan’s and Turkmenistan’s dictatorial or semi-authoritarian regimes have learned to play the great powers’ ambitions to consolidate their grip on their populations. Published by ESQUIRE (August 2009)

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El viajero sospechoso

Columna “Fronteras Abiertas” en National Geographic Traveler (julio 2009)

La policía de algunos países puede resultar más problemática que útil.

Témoris Grecko

No creo que se me pudiera acusar de prejuicioso por desconfiar cuando ese policía nos detuvo, en una carretera solitaria en medio de la nada, poco después de haber entrado en Kenia. No era porque se tratara de un hombre de casi dos metros con un fusil automático y sin más símbolos de autoridad que una boina verde con un escudo que podría haber comprado en cualquier mercado de África. O no sólo por eso: era porque las historias que había escuchado sobre las fuerzas de seguridad de ese país empezaban con episodios de corrupción y llegaban hasta el secuestro.

Además, el agente mostró un ominoso interés en mí: pidió nuestros pasaportes, miró el de Italia, el de Gran Bretaña, y cuando vio el mexicano, se detuvo en él, lo hojeó velozmente, revisó algunos sellos y miró hacia dentro de la camioneta. “¿Quién es el de México?”, soltó con sonido grave. No culpo a mis amigos, que venían en los asientos delanteros, por hacerse a un lado y señalar nerviosamente hacia atrás. No podían hacer otra cosa. Era a mí a quien le tocaba decir “yo”. Me salió un hilillo de voz, apenas audible…

Uno de los problemas que encuentra el viajero independiente es la policía y/o los militares. Debería ser al revés, dado que el visitante es una fuente de ingresos que el país necesita y al mismo tiempo, está en situación de mayor vulnerabilidad por no ser del lugar. Pero los ministerios de turismo no suelen tener suficiente influencia sobre los de seguridad, para quienes los extranjeros suelen ser –de acuerdo con el nivel de paranoia nacional– desde fuente potencial de problemas o traficantes ilegales hasta espías enemigos y terroristas. Además, de todos modos, no hay problema en abusar de ellos, porque ni votan ni se van a quedar a meterse en un pantanoso proceso legal contra nadie.

Un ejemplo está en la serie de casos relacionados con la fiebre de pánico a la influenza A, que motivó una serie de vejaciones contra viajeros mexicanos en diversos países, de manera destacada China: más de 130 personas que no presentaban síntomas ni habían podido estar en contacto con el virus, ya que habían salido de México antes de su aparición, fueron aisladas, maltratadas e incluso presentadas ante las cámaras de televisión, que difundieron sus imágenes como las de criminales.

Por las misma fechas, yo pasé por otra situación que también usaré como muestra: en un café internet de Bishkek, la capital del país centroasiático de Kirguistán, me robaron la mochila con mi Macbook (nueva), celular, gafas, dos tarjetas bancarias y otras cosas. En todo el mundo, esos sitios son escenarios frecuentes de hurto y cualquier viajero debe tener en ellos más cuidado que el que tuve yo. Y prudencia: como medida de presión para que me regresaran las cosas, amenacé con llamar a la policía. Alguien lo hizo por mí. Y sucede que ante los ojos de los agentes kirguises, un extranjero es una oportunidad de negocio ante la cual se convierten en admirables emprendedores.

Me llevaron a una estación de policía, ubicada en un sótano con celdas que me hizo sentir pena por los desaparecidos de los tiempos en que estas tierras eran parte de la Unión Soviética. Una vez ahí, perdieron todo interés en los detalles del robo y se preocuparon por los de mi viaje: revisaron mi pasaporte en busca de evidencia de malos pasos, después se fueron sobre mi guía de viajes de Asia Central y, cuando encontraron un mapa de la región, me lo mostraron como si probara mi culpabilidad: “Karta! Karta!” (¡mapa, mapa!), gritaban en ruso. No les funcionó, pero hallaron otro de Bishkek con dos marcas que hice en color fluorescente. Los señalaron indignados. ¿Edificios gubernamentales para poner bombas? “Hoteles”, respondí, “en ése dormí ayer y en este otro dormiré hoy” (si lograba salir de ahí). Después quisieron que comprobara que era dueño de mi cámara fotográfica.

Eso ya era más complicado porque no viajo con la factura de cada cosa que porto. Y porque ellos no sabían que en el estuche también traía una cámara de video. No quería que la vieran porque entonces podían sospechar algo terrible: peor que de agente de la CIA o militante de al-Qaeda, podrían acusarme de ser un peligroso periodista.

Tenía que escapar. Y la oportunidad me la dio un policía recién llegado que se presentó diciendo “I speak English”. Lo hablaba muy mal, en realidad. Pero yo le dije lo contrario, y que era un tipo mucho mejor preparado que sus compañeros, un modelo de oficial, con quien estaba encantado de hablar porque él podia ayudarme a hacerles entender a los otros que me urgía irme para llegar a una cita en 15 minutos, con el embajador de México, quien me esperaba para ayudarme a cancelar mis tarjetas…

Fue un éxito más para el Servicio Exterior de mi país. No hay un solo diplomático mexicano en toda Asia Central y el más cercano estaba en Irán, a miles de kilómetros, pero estos detectives de caja de cereal no lo sabían y el truco funcionó.

Claro que no todos los policías de todos los países son un problema. En algunos lugares, les han podido explicar la relación turismo-ingresos-presupuesto con sus salarios y son serviciales y atentos. Además debo admitir que a veces, el prejuicio sí me gana. Como ese día en Kenia, cuando el agente preguntaba por mí. Como no escuchó mi débil “yo”, tuve que sacar la cabeza por la ventana. El tipo se veía muy, muy serio. Pero cambió en un instante: su rostro oscuro se pobló de dientes blancos en una gran sonrisa, tomó mi mano con entusiasmo y dijo: “¡Nunca había visto a un mexicano! ¡Es un placer conocerte!”

Me mostró entonces su cartera: donde otros atesoran una foto de la novia o la hija, él guardaba la de Hugo Sánchez.